Pteronura brasiliensis

La loutre géante ou «loup de rivière», de par la forme de son museau, est un type de mammifère qui se caractérise par être le membre le plus important de la famille des mustélidés et l'un des plus grands carnivores d'Amérique du Sud.

Description

Ces loutres ne sont peut-être pas des géants comme leur nom l'indique, mais il s'agit certainement de gros animaux dépassant de loin la taille des autres membres de la famille Lutrine.

Pteronura brasiliensis a une longueur de tête d'un mètre à 1,8 mètre et son poids moyen varie entre 22 et 32 ​​kg, les mesures les plus importantes étant celles des hommes. Les mesures les plus fréquentes chez les femelles mesurent 1,5 mètre de long et 26 kg de poids. La différence physique entre un homme et une femme n'est pas très facile à percevoir.

Son corps est très allongé, courbé et souple, avec des membres robustes, des pieds palmés et un cou large. Ils ont une tache irrégulière de couleur blanche ou crème au niveau de la gorge et de longues vibrisas pour la détection des proies. Leur pelage est court sur tout le corps, mais il n'est pas aussi dense que chez d'autres types de loutres, telles que Enhydra lutris (loutre de mer). Une observation intéressante peut être vue au bout de la queue qui est aplatie comme celle du castor.

Parfois, ils sont vus dans les canaux agricoles et les canaux de drainage.

Distribution et habitat

C'est une espèce endémique d'Amérique du Sud et ses populations sont discontinues et fragmentées en raison d'extinctions locales. Son aire de répartition couvre les bassins des rivières Orinoco, Amazonas et Paraná ainsi que les réseaux hydrographiques de Guayanas. On le trouve également en Bolivie, au Brésil, en Colombie, en Équateur, au Pérou et au Venezuela, et il est possible qu'il ait disparu en Argentine et en Uruguay.

Il y a des années, les loups des rivières vivaient dans des forêts tropicales et des zones humides, mais la présence de l'homme a radicalement changé le paysage. Son habitat naturel est caractérisé par la présence de ruisseaux, de lacs, de rivières, de marais et de marécages à mouvement lent, parfois observés dans des canaux agricoles et des canaux de drainage le long des routes.

Nourriture

Ils sont classés parmi les animaux carnivores, mais leur goût pour les poissons, reflété par une consommation élevée de 4 kg par jour, rend leur régime alimentaire considéré comme plus piscivore.

Parmi les espèces qu'ils attrapent figurent des perches, du poisson-chat et certains types de piranhas.

Ils chassent pendant la journée et parmi les espèces qu'ils attrapent sont les perchoirs, les poissons-chats et même certains types de piranhas, mais lorsque les proies ne sont pas faciles à trouver, ils se tournent vers d'autres sources de viande telles que les serpents, les tortues, les crabes et les serpents.

Il n’est pas un animal timide à chasser, car le besoin de satisfaire sa faim l’a conduit à faire face à des anacondas et des alligators. Parfois, ils chassent seuls, à deux ou en petits groupes et dépendent entièrement de leur sens visuel et tactile pour localiser les aliments.

Comportement

La loutre géante est très sociale et vit dans des groupes familiaux de trois à dix personnes avec des territoires bien établis. Ces groupes sont composés d'un couple reproducteur dominant, de jeunes non-reproducteurs et de leurs descendants.

Les membres de la famille vivent, se reposent, jouent et pêchent ensemble. Ils utilisent des latrines communautaires où ils déchargent leurs déchets et se frottent les jambes avec de l'urine et des excréments afin d'annoncer leur présence et de rappeler leurs limites territoriales.

Ces loutres sont bruyantes et les premières études ont révélé qu’elles pouvaient produire neuf sons différents en fonction de la situation, mais une analyse publiée en 2014 a révélé qu’il y en avait 22 produites par des adultes et 11 par des jeunes. Parmi les vocalisations qui se distinguent figurent celles d'avertissement, d'attention et de regret.

Loutres géantes en captivité.

Reproduction

Les couples reproducteurs de loutres géantes sont monogames, ce qui signifie qu'ils ont des partenaires fixes tout au long de l'année. Ils atteignent la maturité sexuelle à l'âge de 2,5 ans, mais commencent par des accouplements à l'âge de 4,5 ans.

Les couples produisent généralement une portée annuelle, avec un nombre de descendants allant de un à six, mais deux naissances ont également été enregistrées la même année. La période de gestation dure entre 64 et 77 jours et les deux parents sont responsables des soins et de l'alimentation.

Après 4 mois de vie, les petites loutres commencent à faire leurs premiers voyages pour apprendre à chasser. À six mois, ils sont sevrés et à dix mois, ils sont déjà des chasseurs efficaces. Son espérance de vie est estimée entre 10 et 13 ans.

Statut de conservation: En voie de disparition.

Menaces et conservation

Pour l'Union internationale pour la conservation de la nature, la loutre géante est en danger d'extinction et les causes en sont principalement anthropiques. La présence humaine a modifié le paysage; non seulement pour la destruction de l'habitat nécessaire à la construction de maisons et de routes, mais également pour la surpêche, pour la contamination des écosystèmes aquatiques par l'exploration de combustibles fossiles, de maladies et d'un tourisme mal géré. On pense qu'à l'avenir, la construction de barrages hydroélectriques modifiera davantage leur habitat, affectant leur mode de vie et leurs sources de nourriture.

La captivité était une option pour sa conservation, mais les jeunes sont extrêmement vulnérables aux maladies mortelles. Il existe actuellement de nouvelles zones protégées pour l'espèce et des ressources sont affectées à l'évaluation des impacts générés par certaines activités humaines, afin de planifier correctement les projets futurs et de réglementer les projets en cours.